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물로 수소 만드는 광촉매 효율 대폭 높였다...가격,효율,환경 모두 잡은 기술
(사진='개발된 촉매를 이용해 수소를 생산하는 모습' 과학기술정보통신부. 나우타임즈)

우리나라 연구진이 최초로 우리 몸의 효소와 작동원리가 유사한 불균일촉매를 개발하고, 효율이 높은 균일촉매와 저렴하고 재활용 가능한 불균일촉매의 장점만을 결합한 새로운 촉매를 제조했으며, 이번 연구 성과는 재료분야 최고권위의 학술지 네이처 머터리얼스(Nature Materials, IF39.2) 온라인판에 4월 23일 0시(한국시간)에 게재되었다.

기초과학연구원(IBS) 나노입자 연구단 현택환 단장(서울대 석좌교수) 연구팀은 남기태 미래소재디스커버리 d-오비탈 제어소재 연구단 단장(서울대 교수), 및 김형준 카이스트 교수팀과 공동으로 효소와 유사한 불균일촉매를 세계 최초로 개발하여, 수소 생산 효율을 기존보다 50% 이상 높일 수 있는 새로운 광촉매를 개발했다.

연구팀은 광촉매인 이산화티타늄(TiO2) 나노입자 위에 구리 원자를 올려서, 효소처럼 작동하는 단원자 구리/이산화티타늄 촉매를 개발하였다.

효소는 주변 단백질과 수소를 주고받는 상호작용으로 주변 환경과 반응하기 가장 적합한 형태로 자신의 구조를 바꿔 촉매반응에 참여한다. 연구진은 개발된 촉매가 효소와 마찬가지로 구리와 이산화티타늄이 상호 전자를 주고받는 상호작용을 진행하고, 구조를 변화시켜 효소와 유사하게 촉매반응에 참여한다는 것을 밝혔다.

개발된 촉매를 햇빛을 이용하여 물로 수소를 생산하는 반응에 적용하여, 전달받은 빛의 40%이상을 수소전환반응에 사용하는 뛰어난 수소생산 성능을 확인하였다. 이는 기존 성능이 가장 우수한 값비싼 백금/이산화티타늄 광촉매와 비등한 뛰어난 성능을 보였다.

 값비싼 백금 대신 구리를 사용해 경제적인 동시에 반응에 쓰인 불균일촉매는 다시 회수해 오랫동안 안정적으로 재활용할 수 있는 만큼 폐촉매가 발생하지 않아 친환경적이라는 장점도 있다.

특히, 현택환 단장은 “개발된 촉매를 물을 햇빛으로 수소로 생산하는 광촉매반응에 적용하면 상온·상압에서도 안정적이고, 높은 효율로 친환경 에너지인 수소를 값싸게 제조할 수 있게 되었다”고 연구의 의미를 밝혔다.

논문 및 저자의 정보는 다음과 같다.

-논문명 : Reversible and cooperative photoactivation of single-atom Cu/TiO2 photocatalysts

- 저 자 : 이병훈(공동 제1저자, IBS/서울대), 박승학(공동 제1저자, 서울대), 김민호(KAIST), 아룬 신하(IBS), 이성찬(IBS/서울대), 정의연(IBS/서울대), 장우제(서울대), 이국승(포항가속기연구소), 김정현(IBS), 조성표(서울대), 김형준(공동교신저자, KAIST), 남기태(공동교신저자, 서울대), 현택환(공동교신저자, 연구책임자, IBS)

김진호 기자  linux9i@nowtimes.co.kr

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